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Vinculan decomisos de autos a vicealcalde de Norwalk

Residentes de Norwalk consideran que hay conflicto de intereses porque los autos decomisados son almacenados en un negocio del vicealcalde Luigi Vernola

La empresa de grúas Vernola's Towing Service de Norwalk es propiedad de la familia de un prominente político de esa ciudad.

La empresa de grúas Vernola's Towing Service de Norwalk es propiedad de la familia de un prominente político de esa ciudad.

Foto: La Opinión J. Emilio Flores
PUBLICADO: EST Jan 30, 2013 3:15 pm EST

Aquella fría noche de noviembre, la señora Isabel* -quien pide ocultar su identidad- veía con tristeza cómo una grúa trasladaba su auto a un corralón en Norwalk. ¿La razón? Conducir sin licencia.

Treintaiún días después pudo recuperar el vehículo pagando una cuota de 1,220 dólares a la compañía que lo remolcó y resguardó, "Vernola's Towing", cuyo nombre refiere a su fundador y uno de los políticos más prominentes de esa ciudad, el vicealcalde Luigi Vernola.

"Son cómplices", asegura Isabel, quien carece de un estatus migratorio, mostrando la factura. "Es tan descarado que alguien tenga ese tipo de negocios y un puesto en el gobierno, es como un robo", señala su esposo, también pidiendo el anonimato.

En los últimos cinco años, casi 3,900 autos fueron confiscados por agentes del Sheriff en Norwalk, de los cuales una cantidad no especificada terminó en las instalaciones de la empresa de grúas que hasta hace dos años -cuando ingresó al Concejo Municipal- administró el vicealcalde.

Vernola, cuyo término concluye en marzo de 2015, aunque ya estuvo en ese cuerpo legislativo de 1987 a 1994, ya no es el dueño del negocio, pero lo dejó en manos de un familiar cercano cuyo nombre no quiso revelar. "No hay ningún conflicto de interés de ninguna manera", aseguró a La Opinión.

"Hay leyes que protegen a los ciudadanos de situaciones de conflicto de interés. Hay penalidad de cárcel si se hace algo ilegal", continuó el político, hijo de inmigrantes italianos.

No es la primera vez que esa empresa de grúas despierta sospechas entre los vecinos. En mayo de 2010, el Cabildo aprobó una cuestionada ordenanza para decomisar los autos estacionados ilegalmente en zonas preferenciales, en lugar de imponerles una multa. Activistas reclamaron entonces que la medida sólo favorecía al negocio de Vernola.

Para Marissa Nuncio, de la Liga Nacional de Abogados (NLG), no hay duda que la relación del político con una compañía que tiene un contrato del Sheriff para almacenar coches confiscados a indocumentados sea un conflicto de interés. "Cuando vemos un lazo directo, sea él el dueño o su hija, nos trae muchas dudas de cuánto esa ciudad tomará en cuenta los intereses de la comunidad", expresó.

Si bien la Ciudad de Norwalk también se ha llevado una tajada de estos operativos (de 2008 a 2012 obtuvo casi 717,000 dólares por cuotas de liberación), la mayor parte de las ganancias se quedaron en las tres empresas de grúas que tienen la concesión del Sheriff: Vernola, Haddicks y Hadley.

Un competidor identificó a Vernola's Towing como la más influyente. "Se comen todo el pastel y no dejan que entremos al negocio. ¿Quién no quiere trabajar con el Sheriff?", comentó.

Lo cierto es que en Norwalk, donde el 70.1% de la población es latina (14% más que en el año 2000), los decomisos bajaron un 40% de 2008 a 2012, cayendo de 1,047 a 599 vehículos en ese período.

Estos números, afirmó Patrick Maxwell, capitán de la estación del Sheriff en esa ciudad, son el resultado de menos fondos para retenes de sobriedad y menos conductores que manejan sin licencia.

Vernola evitó comentar sobre si está en contra de esta sanción, cancelada en Los Ángeles. "Se aprobó por la legislatura hace unos años y tengo que obedecer la ley", dijo.

Desde el día del decomiso, el vecindario donde ha vivido por once años no es el mismo para Isabel. Sabe que su licencia de México y manejar bien (ella alega que el agente del Sheriff la detuvo sin razón, quizás basado en su color de piel) no evitarán que le vuelvan a confiscar el coche.

"Quedé traumada. Duré días sin salir, pero la necesidad te hace volver a manejar",dijo.

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